En framgångsrik lektion i ”tough love”

Engelska_Skolan_06
Foto: SÖREN ANDERSSON

Entreprenör Barbara Bergström är läraren som lyckats kombinera sin passion för utbildning med enastående entreprenörskap. 1993 startade hon Internationella Engelska Skolan, som idag är en av Sveriges främsta skolkoncerner. Friskolan har 15 400 elever och 65 000 barn som står i kö.

Engelska_Skolan_04
Foto: SÖREN ANDERSSON

– Mrs Bergström, could I have your authograph, please!

Så kan det låta när Barbara Bergström och vd Ralph Riber reser runt i landet för att uppmärksamma framstående skolresultat och rektorer inom Internationella Engelska skolan.

– Elever kommer springande från alla håll och då kan jag inte göra annat än att krama om dem alla. Eleverna är ju så fantastiska. När jag sedan kommer hem känner jag att detta är belöningen för all möda som jag lagt ner under åren, säger Barbara Bergström.

I 20 år har hon ägnat det mesta av sin vakna tid åt att göra det hon brinner mest för; att göra Internationella Engelska skolan till landets bästa skola.

Denna dag tar Barbara Bergström emot på friskolekoncernens huvudkontor, som ligger intill Internationella Engelska skolan i Täby norr om Stockholm. Besökare förstår genast att det här inte handlar om en vanlig svensk skola. ”Failure is not an option” konstateras på en tavla på väggen och samtalen i korridorerna förs mer på engelska än svenska.

Barbara Bergström själv hoppar utan ansträngning mellan språken när hon berättar om sin framgångssaga.

Barbara Bergströms mamma, som kom från Tyskland, gifte sig med en svensk-amerikan i Buffalo, New York där Barbara växt upp. Barbara ympades med gott självförtroende och fick ofta höra att hon kunde klara allt hon ville i framtiden.

– Jag gick på State University of New York och senare på University of Miami. Min mamma ville att jag skulle bli advokat. Men så blev det inte.  Det tycker jag är bra, jag är ingen byråkrat, säger hon.

I Florida träffade Barbara Bergström en svensk man och gifte sig med honom 1968. Hon var då 22 år. Därefter bar flyttlasset till Sverige och under de kommande åren föddes två barn. Hon tog en fil kand. på Stockholms Universitet och kompletterade sin examen för att bli lärare.

– Jag började arbeta i en kommunal skola som NO-lärare. Med tiden upptäckte jag att ledarskapet inte var vad jag förväntat mig. Det fanns skriande brister i organisationen och bemötandet av eleverna. Jag tyckte faktiskt att jag kunde göra det bättre, säger Barbara Bergström.

Därför startade hon 1993 friskolan Internationella Engelska Skolan.

Från början var det tufft att få ihop ekonomin. Barbara städade själv toaletterna på helgerna och raggade ihop begagnade möbler till skolan från företag och myndigheter i Stockholm.

– Under de första åren samlade vi på använda grejer som min son satte ihop, så att vi kunde spara pengar. Det var väldigt viktigt med allt stöd jag fick, säger hon.

Det dröjde flera år innan Barbara ens kunde ta ut någon lön.

Redan från start har undervisning på engelska och höga akademiska förväntningar varit ett signum för friskolan liksom disciplin, ordning och reda och kunskapsuppföljning.

– När vi startade var det förbjudet att tala om disciplin. Men för mig handlar det om ”tough love”; att ge kärlek, respekt och sätta gränser, säger Barbara Bergström.

Och uppenbarligen gillades tanken av föräldrar och elever för redan första året började 330 elever i skolan.

I praktiken innebär Barbaras ”tough love” att den finns en klädkod i koncernens alla skolor, dock inte skoluniformer. Inga urringade toppar, magtröjor och kortkorta kjolar inte är tillåtna och mössor ska naturligtvis inte vara på inomhus. Lärarna ska tilltalas med Mr och Ms och inte vid förnamn.

Stor betydelse tillmäts även elevernas rätt till en lugn arbetsmiljö.

– Som elev ska man inte behöva var rädd för att någon kommer att knuffas, sparkas eller säga elaka saker när jag lämnar klassrummet, säger Barbara och fortsätter:

– Den som är rädd kan inte lära sig något. Lektionerna måste präglas av lugn och att tiden används fullt ut. Det är bland annat därför våra elever samlas i traditionell rad utanför klassrummet inför lektionerna.

En utmanande åtgärd när skolan startades på 90-talet var att ge eleverna betyg fyra gånger om året redan i årskurs sex. När Skolverket fick ögonen på det, hotades skolan av nedläggning.

– Då var vi verkligen i knipa. Man kunde inte ha betygsliknande omdömen på den tiden. Vi fick börja med olika omskrivningar. Men för mig var det nödvändigt för att kunna upptäcka och åtgärda problem tidigt, inte vänta till årskurs åtta, säger Barbara Bergström.

Idag får elever och föräldrar regelbundna rapporter om studieresultat, fyra gånger per år, i både skriftlig och muntlig form.

Sammantaget går 15 400 elever i Internationella Engelska Skolan läsåret 2013/14. Koncernen har 22 skolor är utspridda över landet, varav en är gymnasieskola, resten grundskolor i årskurs 4-9 eller 6-9. Tre nya grundskolor kommer att startas i augusti i Tyresö, Liljeholmen och Falun.

I debatten beskylls friskolor ofta för att bidra till en ökad segregation. Hur ser du på det?

– Den som säger så vet inte något om friskolor. Visst, vi är en elitskola, men inte i fråga om elevernas sociala bakgrund, utan i fråga om motivation och ambition när det gäller kunskap. Våra skolor är mötesplats för många olika kulturer.

Men tillhör inte era elever eliten redan när de börjar i skolan?

– Nej, inte alls! Vi väljer inte våra elever, de tas in genom vanlig intagning. Många har haft en svår tid i sina tidigare skolor och behöver en lugn miljö. Och vi har dubbelt så hög andel med invandrarbakgrund som skolor i snitt i Sverige.

Uppenbarligen är skolkonceptet populärt, men Barbara Bergström själv, vad skulle hon helst vara om hon fick välja; lärare eller entreprenör?

– Det har jag egentligen inte funderat på. Jag tycker att läraryrket är oerhört viktigt och om jag måste välja skulle jag nog välja det. Samtidigt har jag här i Sverige fått en möjlighet att vara båda delar. Och det är jag oerhört tacksam för.

Barbara Bergström understryker att hon inte hade kunnat göra samma resa i USA.

– Nej, det finns ju bara två länder i hela världen som har systemet med skolpeng och det är Sverige och Chile. Ibland hör jag hur svenskarna klagar över svensk byråkrati, men jag brukar leende säga: flytta till USA så får ni se. Svensk byråkrati är ingenting jämfört med amerikansk byråkrati.

Hösten 2012 sålde Barbara Bergström 75 procent av Internationella Engelska skolan till amerikanska riskkapitalbolaget TA Associates. Försäljningen ledde till  att hon deklarerade för  691 miljoner kronor i inkomst av kapital 2013 och betalade 207 miljoner kronor i skatt. Därmed var hon den person i Sverige som betalade mest i skatt förra året.

Det fanns många intressenter fanns som ville köpa friskolekoncernen.

– Jag sålde inte till dem som betalade mest, utan till den köpare som kändes mest rätt för skolans framtid, säger Barbara Bergström.

– Vi sökte en ägare som skulle kunna bevara självständigheten och särarten för Internationella Engelska Skolan. TA Associates stämde utomordentligt väl, med dess anglosaxiska bakgrund och nära historiska band till Harvard-stiftelsen.

Hur tänkte du när du valde att sälja?

– Den främsta anledningen var en djup känsla av ansvar för framtiden. Jag var då 66 år och inget av mina barn var berett att ta över, säger hon och fortsätter:

– Hans, min man, och jag visste att det skulle fordras en lång övergångstid på flera år, även efter en försäljning, då vi måste fortsätta att engagera oss i skolan och ge vårt yttersta. Det hade inte varit ansvarsfullt mot företaget och skolorna att vänta tills jag var 70 med att påbörja den processen.

Sedan 2001 är Barbara omgift med Hans Bergström, docent i statsvetenskap och tidigare chefredaktör och ansvarig utgivare för Dagens Nyheter. Det är han som stått vid hennes sida under åren som friskoleföretagare.

Efter försäljningen har Barbara Bergström dragit ner på tempot men hon är fortfarande starkt involverad i skolkoncernen.   

– Jag har fortsatt som arbetande styrelseordförande. Under cirka 20 veckor om året, i fyra omgångar, befinner vi oss i Sverige och då är jag fullt engagerad i verksamheten; ute i skolor, på konferens med våra rektorer, informationsmöten för föräldrar, kontakter med myndigheter och kommuner, säger hon.

Under senare tid har hon fått frågor i svensk media om vad hon använder pengarna som hon fick efter försäljningen till.  

– Då blir jag illa berörd. Det angår ingen och jag behöver inte försvara mig. Jag ändrar inte min livsstil, sitter inte vid poolen och dricker martini.

Röker gör hon inte heller, svär inte ens. Barbara är dessutom vegetarian och motionerar varje dag. Det låter helylle. Har du inga svagheter?

– Säkert många. Jag är för öppen och ärlig, försöker inte gömma någonting.

Men det är väl en styrka också?

– Nej, det tror jag inte. Min son brukar varna mig, ibland tittar jag inte innan jag hoppar, svarar hon och skrattar.

Som skolledare har Barbara Bergström lärt sig att vara restriktiv med att dela med sig av bekymmer inom skolans väggar.

– Om jag fick ett samtal från en missbelåten förälder gällde det att lyssna och kanske försvara sig. Men när jag kom ut i korridoren fick det inte märkas. Då måste leendet finnas på plats, säger hon.

– Om jag visade tecken på förkylning skulle hela skolan få lunginflammation.

Det måste vara en tung insikt?

– Absolut. Men ledarskapet betyder allt inom en organisation. Om inte ledaren kan få sina anställda bakom sig så går det inte. Ledaren måste visa personlig jämvikt och samtidigt kunna vara stark och stå emot. Om man försöker kompromissa allt för ofta förlorar man sin egen identitet.

Som de flesta andra har Barbara Bergström upplevt personliga svårigheter under livets gång. För henne har det inte enbart varit av ondo.

– Genom åren har jag lärt mig att svårigheter kan leda till större tolerans; att man kan förstå människor bättre. För min egen del så har mina upplevelser lett till en toleransnivå som jag inte trodde att jag hade. Och när man är 67 år då har man ju en viss livserfarenhet. Numera drar jag inte förhastade slutsatser.

Ibland kallas du för en Järnlady, vad tycker du om det?

– Jag bryr mig inte. Jag är jag. Vad kan de göra mig, som någon annan inte redan försökt och misslyckats med? Att tänka så ingår i vad jag intalar mig själv.

Färgstarkt stjärnskott

Namn: Barbara Bergström

Födelseår: 1946

Titel: Skolgrundare

Bakgrund: State University of New York at Buffalo, University of Miami, fil. kand. Stockholms universitet

Familj: Gift med Dr. Hans Bergström, tidigare chefredaktör och ansvarig utgivare för Dagens Nyheter. Barnen Joanna och Leif från tidigare äktenskap.

Bor: Boca Raton, Florida

Fritidsintressen: Botanik och läsa om naturvetenskap.

Utmärkelser: ”Årets företagare i Sverige 2009” av Företagarna och ”Årets kvinnliga stjärnskott i Sverige 2014” i revisonsbolaget EY:s tävling Entrepreneur of the Year.

 – Jag gick fram till juryn efteråt och sade att jag är smickrad över att de anser att jag har potential, säger den 67-åriga Barbara Bergström och skrattar.  

Populär friskolekoncern

Namn: Internationella Engelska skolan

Startår: 1993

Ägare: TA Associates, 75 procent och Barbara Bergström, 25 procent.

Vd: Ralph Riber

Antal anställda: 1 700

Antal elever: 15 400 under läsåret 2013/14

Antal elever i kö: 65 000

Antal skolor: 21 grundskolor och ett gymnasium i Sverige

Omsättning: 1 300 miljoner kronor

SD