Första miljarden ett delmål på resan

Miljardföretagen För tio år sedan startade Kenneth Karlsson Sun Hotels, ett företag som skriver kontrakt med hotell över hela världen och sedan säljer dem vidare till resebyråer. Lagom till jubiléet firar Sun Hotels även en annan framgång: en miljard kronor i omsättning. Men resan har varit allt annat än spikrak.
Läs fortsättningen på Entreprenörs artikelserie "Miljardföretagen - 795 bolag som Sverige förlitar sig på".

Svenske Kenneth Karlsson driver Sun Hotels på Mallorca.
Foto: jimena rojas
artikelserie bild Miljardföretagen

0,7 promille av alla svenska företag omsätter mer än en miljard kronor. Vilka är dessa företag, hur har de blivit så stora och vad kan man lära sig av dem? Här hittar du hela Entreprenörs artikelserie "Miljardföretagen" och kan ta del av siffrorna och de fascinerande företagsexemplen. Vi har i första hand riktat in oss på miljardföretag med en tydlig ägare eller ägarfamilj som till exempel Stadium, Polarbröd och Väderstad-Verken.

Fler artiklar i denna serie

Solen gassar över Sun Hotels nybyggda kontorsanläggning belägen några kilometer utanför Palmas centrum. När temperaturen i Sverige kryper allt närmare nollstrecket, råder det fortfarande högsommarvärme på Mallorca.

Allt är emellertid inte idylliskt, omgivningen kring kontoret symboliserar på flera sätt Spaniens situation idag; halvfärdiga byggen, tomma lokaler och övergivna lyftkranar utgör sceneriet på den gigantiska grusplanen. I ett land hårt drabbat av finanskris och arbetslöshet framstår svenske Kenneth Karlssons hjärtebarn, Sun Hotels, som en oas i en karg stenöken. Sedan starten för tio år sedan har företaget expanderat kraftigt och i oktober nåddes en milstolpe: en miljard kronor i omsättning.

– Tanken med enbart glasväggar över hela våningen är att alla ska kunna se varandra och veta vad alla gör. Jag tror inte på stängda dörrar, öppenheten är viktig, säger Kenneth Karlsson, när han strosar igenom det ljusa våningsplanet.

Företaget har bara funnits i lokalerna i ett drygt halvår. Det pittoreska 1600-talshuset nere i centrum blev till slut för litet när satsningen tog fart på allvar.

En stor del av framgången tillskriver Kenneth Karlsson sina anställda. Inte bara företagets expansion är en udda fågel i Spanien, även kulturen på Sun Hotels bryter med spanska företagskonventioner.

– Jag älskar livet här i Spanien, men på väldigt många spanska företag vågar de anställda inte göra fel, de får inte sin lön i tid och villkoren är dåliga. Jag tycker att det handlar om respekt. Om företaget respekterar de anställda så kommer de anställda att respektera företaget, säger han.

– Sun Hotels har sjysta villkor och exempelvis har alla anställda under det senaste året fått dubbla bonusar, fortsätter Kenneth, och drar handen genom det långa hårsvallet.

Men berättelsen om Sun Hotels är inte en framgångssaga från början till slut och Kenneth Karlsson föddes knappast med silversked i mun. Uppvuxen i en statarlänga utanför Stockholm, utan rinnande vatten under de första åren, lärde han sig tidigt att om man vill kunna göra något så måste man tjäna pengar. Parallellt med skolgång och handbollsträning på elitnivå jobbade han därför på Scans tvätteri, som springpojke på byggen och sålde frukt i saluhallen.

Det egna företagandet skulle dock dröja många år och efter studenten utbildade han sig till polis för att parallellt kunna träna handboll. Trots en intensiv tid – som nybakad polis var han med och grep terrorister i dramat på Västtyska ambassaden i Stockholm 1975 – kände han sig begränsad i det inrutade polislivet. När möjligheten att ansvara för pilotstudenter i Florida dök upp tog han chansen utan att tveka. Det skulle bli startskottet på ett liv utomlands. Efter den andra oljekrisen i början av 1980-talet lämnade han USA, men tillbaka till ett nio till fem-jobb i Sverige ville han inte återvända.

Det naturliga steget blev resebranschen och ett jobb som reseledare på Ving. Under de kommande tjugo åren utgjorde Gran Canaria, Ibiza, Mallorca, Belgien och Finland vagabonden Kenneth Karlssons hem. Samtidigt visade han prov på ledaregenskaper och steg snabbt i graderna. Strax före millennieskiftet var han vd för ett företag inom Air Tours-koncernen, Europas största charterbolag vid tidpunkten.

Men Kenneth hade tröttnat på tillvaron som vd och när han bodde i belgiska Oostende såddes ett frö, ett frö som några år senare skulle blomma ut till Sun Hotels.

– Belgarnas sätt att resa på var olikt svenskarnas. De reste till exempel torsdag till söndag, medan svenskarna oftast var bortresta en vecka. Samtidigt började de allra första lågprisbolagen dyka upp. Det låter kanske inte så revolutionerande idag, men innan dess kostade en resa mellan Oslo och Stockholm minst 6 000 kronor. Detta öppnade möjligheter, säger han.

Affärsidén gick med andra ord ut på att när svenskar kan flyga billigare så blir de mer benägna att resa på kortsemestrar och mer villiga att betala lite extra för boendet. Där skulle Sun Hotels med Kenneths globala kontaktnät, via resebyråerna, erbjuda skräddarsydda hotellrum för resenärerna.

Satsningen inleddes lovande när Kenneth 2002 lyckades övertyga företagsledaren och forne kollegan Per G Braathen att gå in med kapital i företaget. Vid 49 års ålder hade Kenneth Karlsson startat sitt första företag och nu skulle världen erövras. Men inget hände. Trots en ”glödande drivkraft”, som han beskriver det, och en ovärderlig erfarenhet av branschen fungerade det inte.

– De första två åren var ett helvete. Vi startade i maj och den första bokningen kom i augusti. Så där fortsatte det. Jag tjänade inga pengar och hade bara utgifter, vid årets slut hade vi sammanlagt 31 bokningar.

Motgången tog hårt på Kenneth, som hade satsat allt kapital han hade i Sun Hotels och nu fruktade att han inte skulle kunna försörja sin familj. Framtiden var minst sagt osäker och han fick problem med ryggen, en smärta som läkaren trodde var stressrelaterad. Spiralen gick neråt: när verksamheten stagnerade och resultaten uteblev vågade investerare inte längre satsa på företaget, hur mycket Kenneth än talade sig varm för idén.

Efter två dystra år kom vändningen.

– Fritidsresor hade en tjänst som var väldigt lik vår, men den lades ned 2004 och då lossnade det på riktigt. Plötsligt vände sig flera resebyråer till oss och utvecklingen tog fart.

Statistiken ljuger inte: Under de senaste åtta åren har Sun Hotels, som är registrerat i Spanien, vuxit med 19 procent årligen och har idag över 150 anställda. 19 nationaliteter finns representerade på huvudkontoret, även om majoriteten är svenskar och norrmän och närmare 70 procent av kunderna är skandinaver. Sun Hotels erbjuder idag 40 000 hotell över hela världen och säljer för fyra till sex miljoner kronor om dagen. Företaget har inga skulder, har aldrig tagit några lån och äger sina egna kontorslokaler. Efter flera års arbete är de numera en självklar del i näringskedjan tillsammans med lågprisbolagen och resebyråerna.

De hårda åren visade sig vara värda att uthärda.

Få branscher är lika känsliga för yttre faktorer som resebranschen. Branschens inbyggda förutsättningar, med ett fullkomligt beroende av att flyg och hotell fungerar, gör att oförutsedda problem kan uppstå och rita om spelplanen helt och hållet. Det kan vara en terrorattack eller ett moln från en isländsk vulkan.

– När terrorattacken i Londons tunnelbana inträffade 2005 sa vi till alla våra kunder på plats att de skulle checka in på första bästa hotell och att vi tog kostnaderna, kosta vad det kosta ville. Samma sak med molnet över Island, vi tog kostnader som vi aldrig fick tillbaka. Men resebyråerna var tacksamma över att vi tog smällen, så det blev bra marknadsföring för oss gentemot dem och det gynnade ju oss i slutändan.

– Finanskrisen har inte heller påverkat oss nämnvärt, även om företaget nog kunde ha vuxit ännu mer utan den. Samtidigt vill vi inte växa för fort, då kan servicen bli lidande. Det är lätt att slarva bort en succé.

Sun Hotels 10-årsjubileum och en miljard i omsättning har firats storslaget under året. Festligheterna nådde sin kulmen i april när hotellägare, resebyråer och vänner bjöds ner till Palma för att fira framgången. Men när det sista glaset tömts och gästerna gått hem, infann sig en mättnadskänsla i Kenneth. Och det berodde inte enbart på tapasbuffén.

– Det blev tomt på något sätt. Jag hade sprungit i mål i loppet och klippt snöret. Det kändes som att jag hade gjort klart min del i företaget. Vad skulle jag göra nu?

Mättnaden skulle emellertid visa sig vara kortvarig och efter några dagar kom han på det givna svaret på frågan: nya mål. Den glödande drivkraft som numera för Kenneth Karlsson och Sun Hotels framåt är målsättningen att företaget ska bli ett av de tio största i hela branschen. Och det är fullt realistiskt, menar han.

För att det ska ske, och en miljard ska bli till flera, måste mycket falla på plats och oförutsedda händelser hanteras. Runt hörnet finns alltid risken för en ny terrorattack, en förödande miljökatastrof eller att ett lågprisbolag läggs ned.

Kenneth Karlsson blickar ut över det glastäckta våningsplanet, rycker på axlarna och ler:

– Det finns många möjliga framtidsscenarier. Men du vet, oförutsedda händelser kan jag inte styra över. Så varför oroa sig?

En solskenshistoria

Namn: Kenneth Karlsson
Ålder: 59 år
Familj: Sönerna Alexander, 16, Filip, 14, och Elliot, 14. Två katter.
Bor:
Palma de Mallorca, Spanien
Bakgrund: Polis i Stockholm, pilot och flyglärare i USA, värd på Vingresor, Area Manager på olika ställen i världen, vd Tjäreborg i Finland, vd Always Sverige, vd Sunair i Belgien och Holland, vd för ett bolag inom Airtours-koncernen.
Fritid: Spela tennis, se på för mycket fotboll och samla rödvin.
Övrigt engagemang: Äger en thairestaurang i Palma och är president för den spanska fotbollsklubben Calvia.
Förebild: ”Ingvar Kamprads bok inspirerade mig. Han har en imponerande drivkraft och en förmåga att gå från idé till världsledande företag. Viljan att aldrig slå sig till ro och ständigt ge sig på nya marknader är fascinerande.”

Min första affär:
”När jag var tio år gammal gjorde jag mina egna tennsoldater och sålde till kompisar. Det var riktigt bra affärer, vill jag minnas.”

Min sämsta affär:
”Mina bilaffärer. Jag är totalt oteknisk och är tvungen att förlita mig helt på andra människor när jag ska köpa bil.”

Min bästa affär:
”Sun Hotels, utan tvekan.”



Firar tio år med första miljarden

Namn: Sun Hotels
Verksamhet: Kontrakterar hotell, lägenheter och villor runt omkring i världen, paketerar därefter och säljer vidare till resebyråer.
Grundat: 2002
Kontor: Huvudkontor i Palma, men finns även i Stockholm, Helsingfors, Oslo, Zürich, München, Gran Canaria, London, Vaduz, Peking, och Cancun.
Anställda: 150
Omsättning: 1 miljard i oktober
Utmärkelser: Travel Award Best Bed Provider 2006

Jakob Stenberg