Viljan att hjälpa blev miljardföretag

57

Miljardföretag Funktionshindrade ska ha ett anständigt liv och samma möjligheter som alla andra. Det var den övertygelsen som skapade den första motordrivna rullstolen, tillverkad i källaren hemma hos läkaren Per Uddén. Idag är Permobil världsledande på elektriska rullstolar och fortfarande präglas företaget av samma humanistiska värderingar som för femtio år sedan.

Permobil 16 9
Foto: Kristofer Lönnå
I svenska akademins ordlista finns Permobil med och förklaras som en eldriven rullstol. Permobil har alltså blivit ett helt eget begrepp.
Carl Bandhold
Foto: Kristofer Lönnå
"Varje rullstol är så att säga på recept. Den är tillverkad utifrån de specifikationer vi får från återförsäljare eller hjälpmedelcentraler", säger Carl Bandhold, ekonomichef på Permobil.
Göran Uddén
Göran Uddén, son till Permobils grundare Per Uddén, är ett av fyra barn som arbetat i företaget. Totalt är de nio syskon i familjen.

I den franska filmen ”En oväntad vänskap”, som de senaste året gjort sitt segertåg över världen, åker den totalförlamade huvudrollsinnehavaren omkring i en eldriven rullstol. Det är en CT 350 från Permobil i Timrå i Sverige.

Att en elektrisk rullstol från Västernorrland letat sig in i en stor filmproduktion är i sig inte konstigt; Permobil har de senaste 50 åren gjort samma segertåg över världen som den franska filmen. Faktum är att den humanism och vördnad för människan som gjort filmen så uppskattad, är just den drivkraft som härskat i företaget ända sedan starten i mitten av 1960-talet.

Idag säljer Permobil årligen 16 000 elektriska rullstolar, alla med ursprung i Timrå strax utanför Sundsvall.

Men egentligen är det för enkelt att enbart tala om en rullstol. Det handlar mer om avancerade eldrivna fordon där själva körmomentet bara är en del av stolens funktion. Permobil själva menar att den är en plattform för både rörelse och trådlös kommunikation, interaktion med omgivningen och en symbol för oberoende och livskvalitet.

– Men det handlar inte om att sätta dit en hållare för en Ipad och nöja sig med det. Alla stolar är anpassade efter varje individs unika behov. Vi bygger inte stolar för lager utan enbart på efterfrågan. Varje stol är så att säga på recept efter de specifikationer vi fått från återförsäljare eller hjälpmedelscentraler, säger Carl Bandhold, ekonomichef på Permobil.

Den absoluta närheten till och respekten för brukaren har funnits med sedan början av 1960-talet när Per Uddén konstruerade den allra första motordrivna rullstolen. Det skedde hemma i källaren i jämtländska Kälarne, där han arbetade som provinsialläkare. Idén föddes genom kontakten med polioskadade och rörelsehandikappade personer som hittills varit hänvisade till enkla rullstolar för inomhusbruk. Att röra sig ute i samhället, eller rent av naturen var det inte tal om.

– Sådana rullstolar, robusta och framför allt motordrivna fanns helt enkelt inte. Det enkla sättet blev då att tillverka en stol själv, berättar sonen Göran Uddén, om sin pappas första prototyp.

Tillsammans med teknikern Bert Engman, till vardags maskinist på sjukstugan i Kälarne, tog Per Uddén upp kampen mot alla argument som sa; ”omöjligt”, ” det går inte” och ”något sådant finns inte”. Dessa argument sporrade dock enbart duon att fortsätta utvecklingsarbetet, som nu flyttat över till sjukhusets verkstad.

År 1963 stod den första prototypen klar, en tingest som enligt Per Uddén ”såg ut som ett monster, lät olidligt högt och tjöt som en jetmaskin”. Men problemen till trots, en ny generation rullstolar var född och därmed också den snåriga väg till framgång som skulle stavas Permobil.

Per Uddén var tvungen att övervinna motstånd på flera fronter. Utvecklingen av elmotorn har gått långsamt och det är inte förrän idag som elbilar är verklighet. I mitten av sextiotalet var det i det närmaste ett okänt begrepp. Full kraft på produktutveckling, alltså.

Men det var också attityden till funktionshinder. I det svenska folkhemmet på 1960-talet var det ännu inte en självklarhet att rörelsehindrade skulle kostas på ett så dyrt hjälpmedel som en motordriven stol. Då var det svindlande beloppet 18 000 kronor, vilket kan jämföras med 24 000 kronor för en Volvo Amazon. Alltså krävdes ”produktutveckling” även där.

Per Uddén tog sig an båda uppgifterna samtidigt som han fullföljde sina plikter som läkare. Han inledde ett samarbete med fordonstillverkaren Saab för att utveckla stolen och startade ett intensivt lobbyarbete för att förmå staten att garantera de handikappades rätt till ett fullvärdigt liv. Samtidigt inrättades en stiftelse med uppgift att förvalta själva affärsrörelsen.

– Stiftelsen behövdes som ett skydd mot att staten skulle ta över verksamheten, vi talar om 1960-talet och inställningen var att staten skulle ha ansvar för all sjukvård. Stiftelsen sågs också som en möjlighet att motverka krav på utdelningar till eventuella aktieägare. Pengarna skulle finnas kvar i rörelsen. Jag tror inte att Permobil överlevt utan stiftelsen, säger Göran Uddén.

En snabbspolning av företagets utveckling genom de kommande decennierna visar en rullstol som sakta blir bättre och bättre. Framför allt är det satsningen på en stol anpassad efter de personliga behoven som gör den största skillnaden.

– Det ska gå att fälla ryggen, tilta sitsen, höja den till stående, allt för att avlasta en kropp som är hänvisad till en rullstol. Den stående sitsen gör det möjligt att komma i ögonhöjd med omgivningen, en oerhörd förbättring av livskvaliteten för en person som annars har ett underifrånperspektiv. Den tekniken, Corpussätet, skiljer oss från alla andra tillverkare, säger Carl Bandhold.

Men nytänkandet till trots, det fanns kvalitetsproblem med stolarna som var svåra att övervinna. Saab lämnade produktionen och den gick över till Samhall. Framför allt var det den elektriska motorn som var svår att utveckla.

Inte heller intåget på den amerikanska marknaden gick enligt planerna och var ”för snäll på en konservativ marknad”, enligt Göran Uddén. Men ändå var det där, i USA som vändningen kom när Göran Uddén, då ansvarig för USA-marknaden, hittade ett företag med en helt ny elektronik.

– Samtidigt gjorde vi om hela företagsorganisationen och fick betydligt bättre marginaler i själva säljorganisationen. När vi sedan också lämnade stiftelsen och sålde företaget till utomstående investerare, då började det verkligen hända saker, säger han.

Att sälja faderns verk, där fyra av de nio barnen arbetade i ledande positioner, kunde ha blivit en uppslitande process. Per Uddén var vid det här laget död sedan fyra år tillbaka och konstruktionen med en stiftelse som hade att hantera ett internationellt allt mer framgångsrikt företag, hade blivit en tillbakahållande kraft. Familjen beslutade om en försäljning och en budgivning med fem intresserade investmentbolag slutade med att Nordic Capital år 2005 blev ägare till Permobil.

– Det var det bästa som kunde hända. Jag har bara gott att säga om riskkapitalbolag. Nordic Capital tog ansvar för att reformera betalningssystemen i USA men fortsatte också teknikutvecklingen utifrån de humanistiska grundtankar som drivit bolaget i alla år. Vi fick in ett industrikunnande och en professionalisering som vi så väl behövde, säger Göran Uddén.

Det var också under den nya ägaren som den magiska vallen en miljard i omsättning sprängdes. Det skedde 2006, men det var en händelse som Göran Uddén inte tänkte särskilt mycket på.

– Nej, jag ser mer till antalet stolar vi levererar. Det är måttet på framgång. I USA sålde vi 500 stolar i månaden 2006, en svindlande summa med tanke på att det inte var så länge sedan som det var lika med hela den sammanlagda årsförsäljningen i företaget.

Idag har Permobil handlats ytterligare en gång. Sedan början av året är Investor nya ägare efter att ha betalt en köpeskilling på 5,1 miljarder kronor. Det är, enligt Investor, början på ett långsiktigt ägande med tydligt sikte på att ta ytterligare andelar av världsmarknaden.

Idag tillverkar Permobil cirka 16 000 elektriska rullstolar per år. De traditionella marknaderna i Skandinavien, Centraleuropa och USA, ska enligt planerna kompletteras med insteg i Argentina, Brasilien och Kina. I Kina öppnade Permobil så sent som får två år sedan en egen fabrik. I takt med att levnadsstandarden ökar på olika håll i världen, skjuter också efterfrågan på kvalificerade handikapphjälpmedel i höjden.

– Vår tillväxt har legat på närmare 10 procent de senaste åren vilket är bra med tanke på att hela marknaden ökar med cirka sex procent per år. Vi är i grunden ett klassiskt svenskt ingenjörsdrivet företag och den typen av verksamheter är vi duktiga på här i Sverige, därför är vi glada över att fortsätta med svenska ägare, säger Carl Bandhold.

Det är också ett ingenjörskunnande med tydliga humanistiska förtecken. Av allt att döma blir det ingen tredje generationen Uddén i företaget men de tankar som drev Per Uddén att en gång svetsa ihop den första stolen hemma i källaren, lever fortfarande kvar; ökad livskvalitet för människor med funktionshinder.

På vägen har han lyckats att bli en del av det svenska kulturarvet. I Svenska Akademiens ordlista finns ordet Permobil med och förklaras som en ”eldriven rullstol”.

Det ”tjutande monstret” har alltså blivit synonymt med hela begreppet motordriven rullstol.

Rullande framgångar värda miljarder

Bransch: Verkstad, hälsa/sjukvård
Startår: 1963
Ägare: Investor
Antal anställda: 600 i de 20 länder där företaget är representerat
Tillverkningsanläggningar: Sverige, USA och Kina
Omsättning: 1,6 miljarder 2012
Vinst: 350 miljoner
Börsnoterade: Nej
Då bröts miljardvallen: 2006

Fyra milstolpar på vägen mot ett miljardföretag:
  • När Per Uddén lyckades övertyga den svenska staten att handikapphjälpmedel ska finansieras av det offentliga.
  • Att företaget och verksamheten styrdes av en stiftelse.
  • Inträdet på USA-marknaden vid rätt tidpunkt och med rätt produkt.
  • Försäljningen till Nordic Capital som gav en ekonomisk och kreativ nytändning.


Per Uddén - ett kreativt PR-geni

– Jag är ett geni.

Den föga osvenska betygsättningen ger Per Uddén sig själv i en intervju publicerad i Aftonbladet i maj 1967.

Men faktum är att geniförklaringen inte ligger långt borta när det ska göras en levnadsbeskrivning av provinsialläkaren från Kälarne i östra Jämtland.

Uppfinningen av den eldrivna rullstolen är hans stora verk, ett skapande som gjort livet lättare för hundratusentals handikappade människor världen över. Lägg till ytterligare en mängd uppfinningar av handikapphjälpmedel, framtagandet av den första moderna dambindan och insatser inom dyslexiforskningen. Det är inte förvånande utnämndes till hedersdoktor vid Karolinska Institutet för sina insatser inom handikappområdet.

Men de tekniska uppfinningarna hade knappast rönt den framgång som de gjorde om inte Per Uddén också varit ett pr-geni. Och detta i en tid när lobbying ännu inte var ett normat inslag i en den svenska samhällsdebatten. Ibland kallades han för ”skriet från vildmarken” för sin orädda iver att debattera de funktionshindrades situation.

Han hade också en fenomenal förmåga att synas i media tillsammans med politiker, kändisar, kungligheter och välgörare från hela världen, som alla gick i god för att en elektrisk rullstol var vad de rörelsehindrade behövde. När dåtidens ledande politiker, Gunnar Sträng och Tage Erlander inte ville lyssna, eller ens ta emot läkaren från Jämtland, åkte han helt sonika hem till dem, väntade utanför på morgonkvisten och fick den pratstund han ville ha.

– Att han lyckades förändra hela systemet med ekonomiska bidrag till handikapphjälpmedel är, vid sidan av själva uppfinnandet, hans stora insats, säger sonen Göran Uddén.

I nutidsorienteringen 1969 handlade en av frågorna om Permobil och Per Uddén. Landets ungdomar förutsattes alltså känna till ett rullstolstillverkande företag i Timrå lika bra som amerikanska presidentkandidater, medaljfördelningen i OS och vad Paul McCartney numera ägnade sig åt.

Anders Carlsson